¿Por qué colapsó la economía de Sri Lanka?

COLOMBO, Sri Lanka (AP) – El primer ministro de Sri Lanka dijo a fines del mes pasado que la economía cargada de deudas de la nación isleña se había “colapsado” debido a que se quedó sin dinero para pagar alimentos y combustible. Sin dinero en efectivo para pagar las importaciones de tales artículos de primera necesidad y ya en incumplimiento de pago de su deuda, está buscando ayuda de los vecinos India y China y del Fondo Monetario Internacional.

El primer ministro Ranil Wickremesinghe, quien asumió el cargo en mayo, enfatizó la tarea monumental que enfrentó para cambiar una economía que, según dijo, se dirigía a “tocar fondo”. El sábado, tanto él como el presidente Gotabaya Rajapaksa acordaron renunciar en medio de la creciente presión de los manifestantes que asaltaron sus residencias y prendieron fuego a una de ellas.

Los habitantes de Sri Lanka se saltan las comidas mientras soportan la escasez y hacen cola durante horas para tratar de comprar combustible escaso. Es una dura realidad para un país cuya economía había estado creciendo rápidamente, con una clase media creciente y acomodada, hasta que se profundizó la última crisis.

¿QUÉ GRAVE ES ESTA CRISIS?

El gobierno debe $ 51 mil millones y no puede pagar los intereses de sus préstamos, y mucho menos hacer mella en la cantidad prestada. El turismo, un motor importante del crecimiento económico, se ha estancado debido a la pandemia y las preocupaciones sobre la seguridad después de los ataques terroristas en 2019. Y su moneda se ha derrumbado en un 80%, encareciendo las importaciones y empeorando la inflación que ya está fuera de control, con alimentos los costos suben un 57%, según datos oficiales.

El resultado es un país que se precipita hacia la bancarrota, sin apenas dinero para importar gasolina, leche, gas para cocinar y papel higiénico.

La corrupción política también es un problema; no solo jugó un papel en el derroche de la riqueza del país, sino que también complica cualquier rescate financiero para Sri Lanka.

Anit Mukherjee, economista y miembro de políticas del Centro para el Desarrollo Global en Washington, dijo que cualquier asistencia del FMI o el Banco Mundial debe venir con condiciones estrictas para garantizar que la ayuda no se administre mal.

Aún así, Mukherjee señaló que Sri Lanka se encuentra en una de las rutas de navegación más transitadas del mundo, por lo que dejar que un país de tal importancia estratégica se derrumbe no es una opción.

¿CÓMO AFECTA A LAS PERSONAS REALES?

La Sri Lanka tropical normalmente no carece de alimentos, pero la gente pasa hambre. El Programa Mundial de Alimentos de la ONU dice que casi nueve de cada 10 familias se saltan las comidas o escatiman para estirar su comida, mientras que 3 millones reciben ayuda humanitaria de emergencia.

Los médicos han recurrido a las redes sociales para tratar de obtener suministros críticos de equipos y medicamentos. Un número creciente de habitantes de Sri Lanka está buscando pasaportes para ir al extranjero en busca de trabajo. A los trabajadores del gobierno se les ha dado un día libre adicional durante tres meses para que tengan tiempo de cultivar sus propios alimentos.

En resumen, la gente está sufriendo y desesperada por que las cosas mejoren.

¿POR QUÉ LA ECONOMÍA SE ENCUENTRA EN TAN DIRECCIÓN?

Los economistas dicen que la crisis se debe a factores internos, como años de mala gestión y corrupción.

Gran parte de la ira del público se ha centrado en el presidente Rajapaksa y su hermano, el ex primer ministro Mahinda Rajapaksa. Este último renunció en mayo después de semanas de protestas antigubernamentales que eventualmente se tornaron violentas.

Las condiciones se han ido deteriorando durante los últimos años. En 2019, los atentados suicidas de Semana Santa en iglesias y hoteles mataron a más de 260 personas. Eso devastó el turismo, una fuente clave de divisas.

El gobierno necesitaba aumentar sus ingresos a medida que se disparaba la deuda externa para grandes proyectos de infraestructura, pero en cambio, Rajapaksa impulsó los recortes de impuestos más grandes en la historia de Sri Lanka. Los recortes de impuestos se revirtieron recientemente, pero solo después de que los acreedores rebajaron las calificaciones de Sri Lanka, impidiéndole pedir prestado más dinero a medida que se hundían sus reservas de divisas. Luego, el turismo volvió a estancarse durante la pandemia.

En abril de 2021, Rajapaksa prohibió repentinamente las importaciones de fertilizantes químicos. El impulso de la agricultura orgánica tomó a los agricultores por sorpresa y diezmó los cultivos básicos de arroz, elevando los precios. Para ahorrar divisas, también se prohibieron las importaciones de otros artículos considerados de lujo. Mientras tanto, la guerra de Ucrania ha hecho subir los precios de los alimentos y el petróleo. La inflación estuvo cerca del 40% y los precios de los alimentos subieron casi un 60% en mayo.

¿POR QUÉ EL PRIMER MINISTRO DIJO QUE LA ECONOMÍA HA COLAPSADO?

La cruda declaración de junio de Wickremesinghe, quien se encuentra en su sexto mandato como primer ministro, amenazó con socavar cualquier confianza en el estado de la economía y no reflejó ningún nuevo desarrollo específico. El primer ministro parecía estar subrayando los desafíos que enfrenta su gobierno mientras busca la ayuda del FMI y enfrenta las críticas por la falta de mejoras desde que asumió el cargo semanas antes. El comentario podría haber tenido la intención de tratar de ganar más tiempo y apoyo mientras intenta que la economía vuelva a la normalidad.

El Ministerio de Finanzas dijo que Sri Lanka tenía solo $ 25 millones en reservas extranjeras utilizables. Eso lo ha dejado sin los medios para pagar las importaciones, y mucho menos pagar miles de millones en deuda.

Mientras tanto, la rupia de Sri Lanka se ha debilitado en valor a alrededor de 360 ​​por dólar estadounidense. Eso hace que los costos de las importaciones sean aún más prohibitivos. Sri Lanka ha suspendido el pago de alrededor de $ 7 mil millones en préstamos extranjeros con vencimiento este año de $ 25 mil millones que se pagarán para 2026.

¿QUÉ ESTÁ HACIENDO EL GOBIERNO ANTE LA CRISIS?

Hasta ahora, Sri Lanka ha ido saliendo del paso, respaldada principalmente por 4.000 millones de dólares en líneas de crédito de la India. Una delegación india llegó a la capital, Colombo, en junio para conversar sobre más asistencia, pero Wickremesinghe advirtió contra esperar que India mantenga a Sri Lanka a flote por mucho tiempo.

“Sri Lanka deposita sus últimas esperanzas en el FMI”, decía un titular de junio en el Colombo Times. El gobierno está en negociaciones con el FMI sobre un plan de rescate y Wickremesinghe ha dicho que espera tener un acuerdo preliminar a finales de este verano.

Sri Lanka también ha buscado más ayuda de China. Otros gobiernos como el de EE. UU., Japón y Australia han proporcionado unos cientos de millones de dólares en apoyo.

A principios de junio, las Naciones Unidas lanzaron un llamamiento público mundial de asistencia. Hasta ahora, el financiamiento proyectado apenas toca la superficie de los $6 mil millones que el país necesita para mantenerse a flote durante los próximos seis meses.

Para contrarrestar la escasez de combustible en Sri Lanka, Wickremesinghe dijo a The Associated Press en una entrevista reciente que consideraría comprar petróleo de Rusia con mayores descuentos.

Kurtenbach, el editor de negocios de Asia de AP, contribuyó desde Bangkok.

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