Phil Mickelson y otros golfistas de LIV presentan una demanda antimonopolio contra el PGA Tour

Comentario

Once golfistas de la incipiente LIV Golf Invitational Series presentaron una demanda antimonopolio federal contra el PGA Tour, argumentando que sus carreras se vieron perjudicadas cuando el Tour los suspendió después de que se unieron a la organización financiada por Arabia Saudita. El movimiento se esperaba desde que surgió LIV este año para desafiar la supremacía del golf profesional del PGA Tour.

A diferencia de algunos de los otros jugadores que se fueron a LIV Golf, los 11 jugadores que presentaron la demanda (Phil Mickelson, Bryson DeChambeau, Talor Gooch, Hudson Swafford, Matt Jones, Ian Poulter, Abraham Ancer, Carlos Ortiz, Pat Perez, Jason Kokrak y Peter Uihlein: no han perdido su membresía en el PGA Tour, lo que significa que todavía esperaban jugar en ambos tours. Pero el PGA Tour no les dio permiso para jugar en los torneos LIV y emitió suspensiones de varios años después de que lo hicieran.

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La demanda alega que el PGA Tour no solo amenazó a los golfistas que buscaban jugar en los torneos de LIV, sino que también “amenazó a los patrocinadores, proveedores y agentes para obligar a los jugadores a abandonar las oportunidades de jugar en los eventos de LIV Golf”; “orquestó un boicot grupal ilegal per se con el Tour Europeo para negar el acceso de LIV Golf a sus miembros”; y grupos “apoyados” que organizan los cuatro principales campeonatos de golf, presionándolos para que prohíban a los golfistas de LIV competir en los eventos de más alto perfil del deporte.

“La conducta del Tour no tiene otro propósito que el de causar daño a los jugadores y cerrar la entrada de la primera amenaza competitiva significativa que el Tour ha enfrentado en décadas”, se lee en la demanda, que fue presentada en el Tribunal de Distrito de EE. UU. para el Distrito Norte. de California en Oakland.

Mickelson, uno de los golfistas más queridos del mundo y seis veces ganador de un torneo importante, ha sido durante mucho tiempo partidario de iniciar una organización disidente, y admitió ante un biógrafo que había ayudado a pagar a los abogados para redactar sus reglas operativas. La demanda sostiene que el PGA Tour suspendió a Mickelson durante al menos dos meses el 22 de marzo, entre otras razones, por “intentar reclutar jugadores” para unirse a LIV Golf. (El último evento del PGA Tour de Mickelson fue a fines de enero, antes de que saliera a la luz la noticia de su participación en LIV). Luego, el 20 de junio denegó su solicitud de reincorporación, diciendo que violó las reglas del PGA Tour al jugar en el primer torneo de LIV Golf en Londres, y lo suspendió. hasta el 31 de marzo de 2023. Esa suspensión se alargó hasta el 31 de marzo de 2024, después de que Mickelson jugara en el segundo torneo de LIV en Oregón, sostiene la demanda.

“Señor. La suspensión ilegal de dos años de Mickelson del PGA Tour le ha causado un daño profesional irreparable, así como un daño financiero y comercial”, dice la demanda. Aunque Mickelson perdió varios patrocinadores después de restar importancia a las violaciones de los derechos humanos de Arabia Saudita antes del lanzamiento de LIV, también recibió más de $ 100 millones simplemente por unirse a la serie, en la que el jugador de 52 años jugó mal en tres eventos. Él y el resto de los golfistas de LIV cobran por muy mal que jueguen porque los torneos de LIV no tienen cortes.

Para que la demanda de los jugadores de LIV tenga éxito, deberán demostrar que sufrieron daños reales y que las acciones del PGA Tour redujeron la competencia en violación de la ley federal. Jacob S. Frenkel, presidente de investigaciones gubernamentales y aplicación de valores en el bufete de abogados Dickinson Wright en Washington, le dijo a The Washington Post la semana pasada que probar el daño “no sería particularmente fácil cuando se les compensa de una manera que puede ser mayor que la máxima compensación del PGA Tour”.

“Tomaron una decisión personal de desvincularse de la PGA y afiliarse a un circuito competitivo. No fueron obligados a hacer eso”, dijo Frenkel. “Como participante del PGA Tour, también aceptaron ciertos estándares, no solo los estándares de la organización, sino también los estándares de conducta personal”.

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Los golfistas del PGA Tour deben recibir permiso para jugar en torneos no sancionados y, tradicionalmente, se les permitía tres instancias de este tipo cada temporada (generalmente para jugar en eventos del circuito europeo, que tiene un acuerdo operativo con el PGA Tour). La demanda sostiene que el tour “utilizó como arma” esta “Regulación de eventos conflictivos” para evitar que sus golfistas jueguen en cualquier torneo no autorizado y que este sistema no “permite una competencia significativa por parte de otros tours”.

El Departamento de Justicia de EE. UU. también está investigando el PGA Tour por posibles violaciones antimonopolio, según el Wall Street Journal, que es al menos la segunda vez que los funcionarios federales investigan los tratos del tour. En 1994, los abogados antimonopolio de la Comisión Federal de Comercio intentaron que el gobierno de EE. UU. anulara la regla que exige que los golfistas reciban permiso para jugar en eventos conflictivos, y otra que decía que los jugadores necesitaban obtener permiso para aparecer en programas de televisión no aprobados por la PGA Tour, porque crearon posibles “métodos de competencia desleales”.

Pero después de un amplio cabildeo por parte del entonces comisionado Tim Finchem, un ex funcionario de la administración del presidente Jimmy Carter, los cuatro comisionados de la FTC votaron unánimemente para rechazar la recomendación de los abogados antimonopolio del personal de emprender acciones legales contra el PGA Tour.

En la demanda de los jugadores, tres golfistas de LIV también solicitan una orden de restricción temporal que les permitiría jugar en los playoffs de la Copa FedEx que finalizan la temporada, una competencia de tres torneos que comienza la próxima semana con un evento que incluye a los 125 mejores golfistas. en la clasificación de toda la temporada. Los golfistas recopilan puntos en función de sus actuaciones durante toda la temporada, y los tres desertores: Gooch (n.° 20 en la clasificación de la Copa FedEx), Jones (n.° 62) y Swafford (n.° 63), habrían sido elegibles para la próxima semana. St. Jude Championship si no hubieran sido prohibidos por el PGA Tour después de jugar en los eventos de LIV Golf.

En un memorando a los jugadores enviado el miércoles después de que se presentara la demanda, el comisionado del PGA Tour, Jay Monahan, calificó el intento de los tres jugadores de ingresar a los playoffs de la Copa FedEx como “un intento de usar la plataforma TOUR para promocionarse y aprovechar sus beneficios”. y esfuerzos.”

“Básicamente, estos jugadores suspendidos, que ahora son empleados de la Saudi Golf League, se han ido del TOUR y ahora quieren volver. Con la Saudi Golf League en pausa, están tratando de usar abogados para abrirse camino en la competencia junto con nuestros miembros en regla”, se lee en el memorando, que fue obtenido por The Post.

Hay dos páginas de clasificación de la Copa FedEx en el sitio web del PGA Tour, una con los golfistas LIV aún incluidos y otra con esos golfistas eliminados y los jugadores debajo de ellos subieron. Este último se usará para determinar el campo de 125 golfistas para el primer partido de los playoffs de la próxima semana, salvo que lo ordene un juez.

Después del primer torneo de playoffs, los 70 primeros en la clasificación de la Copa FedEx avanzan al BMW Championship, y los 30 primeros después de ese evento compiten en el Tour Championship de final de temporada. El ganador de ese torneo recibirá 18 millones de dólares, y los golfistas que finalicen la temporada con una clasificación alta en la clasificación de puntos de la Copa FedEx generalmente serán admitidos en los campeonatos principales del año siguiente.

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