Estudio interno de DND llama a los minerales de tecnología verde el ‘arma petrolera’ del siglo XXI

Los minerales necesarios para impulsar la transición ecológica de los combustibles fósiles podrían convertirse en “la versión del siglo XXI del ‘arma del petróleo'”, advierte un estudio interno encargado por el Departamento de Defensa Nacional de Canadá.

Existe un acuerdo generalizado entre los científicos de que se necesitan recortes drásticos en el consumo de combustibles fósiles para evitar un cambio climático catastrófico, y una transición a los automóviles eléctricos, la energía eólica y la solar son pilares clave de este cambio.

Pero a medida que los países se apresuran a adoptar más tecnologías eléctricas, los inversionistas y los gobiernos luchan por controlar el acceso a materias primas como el cobre, el litio y las tierras raras de regiones remotas. Esto ha llevado a muchos observadores a temer que la transición verde pueda tener ecos de la tensión y la violencia que caracterizan la búsqueda mundial de petróleo.

“El crecimiento explosivo de los dispositivos electrónicos en la última década, junto con los rápidos avances en tecnologías ecológicas como la energía eólica y los vehículos eléctricos, están impulsando el aumento de la demanda de REE. [rare earth elements]”, dijo el estudio producido para DND en 2020, y al que se accedió bajo la legislación de libertad de información.

“Los REE también son cruciales para la seguridad nacional, ya que son ingredientes clave en la producción de una variedad de componentes y aplicaciones relacionados con la defensa”, dijo el estudio. “Cualquier interrupción en la disponibilidad de tierras raras podría tener graves impactos económicos y de seguridad nacional en todo el mundo”.

Los elementos de tierras raras son un grupo de 17 productos básicos con nombres como neodimio, cerio e itrio. Son componentes clave para tecnologías avanzadas, incluidos vehículos híbridos, sistemas de guía láser y monitores de pantalla plana.

Los analistas dijeron que la tendencia general de competencia por el control también se aplica a otros minerales necesarios para la transición energética, como el cobre y el litio.

El periódico dijo que China “ya ha demostrado que está dispuesta a utilizar sus tierras raras como arma política”, citando la decisión de Beijing de 2010 de detener los envíos de REE a Japón tras la detención por parte de este último de una tripulación de pesca china durante una disputa fronteriza marítima.

China controla alrededor del 90 por ciento del suministro mundial de elementos de tierras raras, dijo el estudio, que advirtió que los minerales de tecnología limpia podrían ser una “versión del siglo XXI del ‘arma petrolera’ que los países árabes usaron durante el embargo de la OPEP de 1973”, cuando Las exportaciones de petróleo a Estados Unidos se detuvieron en represalia por el apoyo de Washington a Israel.

Se retuvieron casi 100 páginas de los archivos internos de DND, lo que subraya la sensibilidad de la información relacionada con el acceso a estos recursos.

El Departamento de la Defensa Nacional rechazó una solicitud de entrevista. En comentarios enviados por correo electrónico, un portavoz dijo que el estudio, realizado para DND por el Consejo Nacional de Investigación de Canadá, no ha llevado a ninguna acción directa por parte de los militares. Sin embargo, ha “informado discusiones departamentales más amplias que están en curso”.

DND está en conversaciones con EE. UU. sobre la “base industrial de defensa compartida” de los países, dijo el vocero.

‘Multiplicador de tensión’

Para impulsar la transición verde, los ambientalistas temen que la demanda de nuevas minas, a menudo en áreas remotas y ecológicamente sensibles, provoque contaminación y violencia entre las comunidades y los inversionistas.

Estos conflictos locales podrían surgir junto con conflictos geopolíticos entre países y corporaciones a medida que los intermediarios del poder compiten para controlar recursos cada vez más valiosos en todas partes, desde las selvas tropicales de América del Sur hasta el Extremo Norte de Canadá y la República Democrática del Congo.

Un gran camión conduce dentro de una enorme mina a cielo abierto.
La transición global a la energía limpia requerirá mucho más cobre, que abunda en esta mina en Herriman, Utah. Un estudio interno del Departamento de Defensa Nacional de Canadá encontró que la competencia geopolítica por los minerales clave necesarios para un futuro bajo en emisiones ya está en marcha. (Rick Bowmer/La Prensa Asociada)

“Ya estamos viendo más conflictos a nivel local”, dijo Donald Kingsbury, profesor asistente de ciencias políticas en la Universidad de Toronto que estudia minería en América Latina, sobre el auge de las energías renovables.

Por ejemplo, dijo que las tensiones están aumentando en el llamado triángulo del litio que se extiende por las fronteras de Chile, Bolivia y Argentina, citando protestas y conflictos entre los gobiernos nacionales y locales sobre quién debería controlar los ingresos por recursos y las decisiones sobre nuevos proyectos.

“Es un multiplicador de tensión”, dijo Kingsbury sobre la nueva demanda de minerales vinculada a la transición energética. “Vemos que prepara el escenario para futuros conflictos en el futuro”.

Se espera que la demanda de cobre se duplique para 2050, predijo el año pasado el CEO del gigante del comercio de productos básicos Glencore, lo que significa que el mundo necesitará extraer 60 millones de toneladas anuales.

Producir un automóvil eléctrico requiere más del doble de cobre que un vehículo a gasolina, según la Agencia Internacional de Energía (AIE), con sede en París. Un vehículo de energía limpia también necesita minerales que no se utilizan en los automóviles tradicionales, incluidos el cobalto, el litio y el grafito.

Se proyecta que la demanda de litio se multiplique por más de 40 para 2040, según la AIE, y la demanda de grafito, cobalto y níquel se multiplicará por más de 20.

Llegar a cero emisiones netas “requiere un cambio global verdaderamente monumental, un sistema global intensivo en cobre para energía renovable”, dijo Daniel Earle, director ejecutivo de Solaris Resources, una empresa minera que cotiza en bolsa en Canadá. “Básicamente estás hablando de un esfuerzo por electrificar todo lo que puedas”.

Una lucha por los recursos sin explotar de Ecuador

Earle espera capitalizar esta nueva demanda en un rincón empobrecido del sureste de Ecuador.

Solaris quiere construir una mina de cobre a cielo abierto en una concesión de 286 kilómetros cuadrados, extrayendo más de mil millones de toneladas de material cerca de la frontera con Perú. Si el proyecto Warintza recibe sus permisos ambientales y cumple con otros requisitos, la extracción de cobre en el sitio podría comenzar a principios de 2026, dijo Earle.

Es en lugares como este, una región biodiversa y semillero de minería ilegal accesible casi exclusivamente por helicóptero, donde la lucha por los recursos vinculados a la transición energética se está calentando.

Indígenas con pintura facial roja y carteles durante una protesta en Ecuador.
Miembros de las comunidades indígenas ecuatorianas se manifiestan en la capital, Quito, en 2020 para oponerse a nuevas exploraciones mineras y petroleras en sus territorios tradicionales en la selva amazónica. (Dolores Ochoa/La Prensa Asociada)

Earle dijo que los proyectos de cobre más grandes que ya están en operación, incluida la mina gigante Escondida de Chile, la más grande del mundo, no tienen la capacidad para satisfacer la nueva demanda. Él espera que las operaciones más pequeñas en regiones más remotas, como el plan Solaris, proliferen globalmente.

Dependiente durante mucho tiempo de los ingresos del petróleo y reticente a aprobar nuevas minas, el gobierno de Ecuador está en proceso de permitir una mayor extracción de minerales, dijo Nathan Monash, presidente de la Cámara de Minería del país.

“Ecuador casi tiene el momento perfecto para poner en funcionamiento los recursos minerales cuando se está produciendo la transición”, dijo Monash. El sector podría ser responsable de 500.000 empleos directos e indirectos en Ecuador hacia fines de la década si los proyectos planificados se ponen en marcha, dijo Monash.

Reconoció que el aumento de la actividad minera podría replicar algunos de los “problemas geopolíticos” que han aquejado al sector petrolero. Pero insistió en que las empresas en Ecuador tienen un “compromiso con las comunidades locales” después de “aprender mucho de las políticas de extracción en el pasado”.

“Todos los vecinos pueden tener desacuerdos, pero fundamentalmente se trata de confianza”, dijo Monash. “¿Existe confianza entre los actores locales y las empresas mineras?”

Un miembro de la nación Waorani con una camiseta blanca y un tocado asiste a una protesta.
Un guardia Waorani se para frente a la policía frente a la Corte Constitucional de Ecuador en 2020 durante una manifestación contra la minería y la extracción de petróleo en territorios indígenas tradicionales. La empresa minera que cotiza en Canadá, Solaris Resources, dice que las comunidades indígenas Shuar que viven cerca de su mina de cobre propuesta han respaldado el proyecto. Una organización nacional indígena ecuatoriana se opone. (Dolores Ochoa/La Prensa Asociada)

Federico Velásquez, vicepresidente de operaciones de Solaris, enfatizó que las comunidades indígenas Shuar que viven alrededor de la mina propuesta apoyan el proyecto, debido a las promesas de empleo e infraestructura en una de las regiones más pobres de Ecuador.

Otros grupos indígenas de Ecuador, incluido el Consejo de Gobierno del Pueblo Shuar Arutam, que representa a decenas de comunidades de la región, han pedido al gobierno que suspenda el proyecto.

“Estas actividades [by Solaris] violan nuestra legítima decisión de decir ‘No a la Minería’ en nuestro territorio, decisión amparada por nuestro derecho a la autodeterminación y otros derechos colectivos”, dijo Josefina Tunki, presidenta del grupo, en un comunicado el año pasado.

Los ambientalistas locales también están preocupados por las nuevas minas, por temor a la contaminación del agua, la destrucción de los bosques y el daño a largo plazo a los ecosistemas remotos, dijo Nathalia Bonilla, presidenta del grupo conservacionista Acción Ecológica, con sede en Quito.

temores de embargo

La industria minera argumenta que estos proyectos son necesarios para combatir el cambio climático, crear empleos y hacer que Ecuador supere su dependencia de la extracción de petróleo. Si una empresa como Solaris no construye el proyecto de cobre, dicen, alguien más podría hacerlo.

“China es el jugador dominante en recursos naturales en Ecuador”, dijo Earle, CEO de Solaris. Las empresas chinas están tomando “el 100 por ciento” de los concentrados de cobre de la mina Mirador ubicada cerca del proyecto Warintza, dijo, y prácticamente toda la producción petrolera de Ecuador.

“Las empresas mineras chinas se han adelantado a las empresas mineras occidentales”.

La embajada de China en Ecuador no respondió a las solicitudes de entrevista.

Además de su creciente presencia en América del Sur, China continúa controlando el mercado de tierras raras “y es el líder en investigación y desarrollo de tierras raras”, dijo el estudio para DND, lo que llevó a algunos analistas a creer que Beijing podría bloquear las ventas del producto. mercancías durante los períodos de conflicto.

Había una situación comparable en el mercado del petróleo de la década de 1970. Durante la guerra árabe-israelí de 1973, las naciones del Medio Oriente del cartel de la Organización de Países Exportadores de Petróleo (OPEP) impusieron un embargo sobre las ventas de petróleo a los EE. UU. como represalia por el apoyo de Washington a Israel durante el conflicto.

Los ministros árabes del petróleo, algunos con traje y otros con tocados tradicionales blancos, se sientan en una mesa de conferencias.
En esta foto de archivo del 3 de noviembre de 1973, un subcomité de seis países de la OPEP se reúne en Kuwait para estudiar los precios del petróleo. La OPEP lanzó su embargo petrolero a los EE. UU. ese año en respuesta a la guerra árabe-israelí, iniciando una era de altos precios e inflación. (Archivo/The Associated Press)

El embargo provocó un aumento en los precios del petróleo y una alta inflación, lo que inició una era de malestar económico en Occidente. De 1973 a 2013, entre una cuarta parte y la mitad de las guerras interestatales estuvieron relacionadas con el petróleo, según una investigación publicada en la revista International Security.

La situación es comparable a la del mercado petrolero actual, con precios en niveles récord debido a la guerra de Rusia en Ucrania, la inflación persistente y otros factores.

Un portavoz de Natural Resources Canada dijo que el gobierno está trabajando para “desarrollar una comprensión integral de las necesidades minerales de Canadá a mediano y largo plazo”, con casi $ 4 mil millones propuestos en el último presupuesto para una estrategia de minerales críticos para aumentar los suministros.

Para evitar repetir los errores de la era del petróleo, Kingsbury de la Universidad de Toronto dijo que el cambio a la electrificación no debería significar un “Tesla en cada garaje”. Mejorar el transporte público libre de emisiones y hacer que las ciudades sean transitables haría más para combatir el cambio climático que continuar perpetuando el modelo de expansión suburbana de la década de 1950, dijo.

Después de un aumento inevitable en la extracción de nuevos minerales para la transición, debería impulsarse una economía más circular, dijo Kingsbury. Esto permitiría, por ejemplo, reciclar el litio de las baterías viejas en lugar de extraerlo constantemente.

Nathalia Bonilla de Acción Ecológica de Ecuador está de acuerdo. Ella dijo que la lucha contra el cambio climático no debería involucrar a países y comunidades luchando por depósitos de recursos o destruyendo bosques tropicales con una plétora de nuevas minas.

La transición verde, dijo, “debería consistir en consumir menos materiales, no más”.

Lea el estudio encargado por el Departamento de Defensa Nacional de Canadá:


El viaje y el reportaje de esta historia fueron financiados por una subvención del Centro de Informes Globales y el Consejo de Investigación, Humanidades y Ciencias Sociales.

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